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美军自废武功:舰载无人机无法携带任何武器

在2003年3月21日到4月9日的作战活动中,装备超级大黄蜂战斗机的美国海军VFA-115中队;出动架次623次,而其中216次、也就是35%的行动,是携带加油吊舱起飞,为燃油几乎耗尽的同伴加油,使它们不至于活活坠海。

这段统计,很好的反映了现在美国海军对于舰载加油能力的渴求——无人加油机的引入,意味着F18和F35这样专职战斗机在使用上的极大解放。现有的战斗机将能获得大得多的攻击航程,而且有更高比例的战机能投身于前线的直接战斗,而不是只能窝在后面当奶妈。

原本按照多数业内的判断,名为MQ-25的新加油机订单,肯定是落在诺斯罗普格鲁曼的X47B头上。

舰载加油无人机的最大难点,在于两个方面:自主控制下的全自动着舰,实现空中加油的对接。

x47b着舰

全自动着舰,美国从40年代末就提出构想;搞了30多年,才在80年代,依靠全权限数字化飞控的F18战斗机首次达成足够高精度的重复降落能力。这种全自动引导着舰技术的不断发展成熟,是无人舰载机能够上舰的基础。

而另一方面,空中加油的难度比全自动着舰还要更高。特别是在加油过程中,软管的锥套是一定幅度内,受气流吹袭在不断扰动的;这对于加油机和受油机两者的位置、速度调节,都形成了极大的挑战——特别是对无人机。

x47B加油

美国海军最初的舰载无人机验证计划,就完全围绕着这两点展开——而X47B正是突破这两项关键技术的载体,其气动和飞行控制、编队控制等设计均得到了有效的验证和改进。

在基本技术获得突破以后,美军又在这个计划上推出了进一步的UCLASS(无人监视与打击飞机)计划,也就是现在的MQ-25无人机招标。

和此前的验证计划不同,这是一个将形成实际装备的项目;无人机被要求具备很高的隐身能力,出色的大范围侦察功能,并能对海上和陆地目标发起攻击,投放精确制导武器。

由于X47B在此前的成功,它在UCLASS计划中被认为拥有极大的优势——平台本身的性能非常优秀,技术上的成熟可靠性已经被充分验证,而且已经和美军现有的航母作战系统完成了事实上的整合工作。

然而UCLASS计划很快波折丛生:首先是美国海军宣布,将不急于要求无人机实现攻击能力,而首先致力于实现空中加油能力。理由是现阶段的人工智能水平,仍然不足以使无人机在执行攻击任务时,获得足够的自主决策能力——特别是当对手拥有强力防空和电子对抗措施时。

而在一段时间以后,最大冷门爆出:诺格公司由于无法接受海军开出的价格,宣布退出MQ-25方案的竞争。这意味着波音和通用的联合方案将会获胜,而该方案不仅性能远低于诺格,实际上技术风险并没有更低,而是远远高于X47B。

现在美国海军已经明确否认MQ-25具备携带任何武器的可能性,该机将只具备空中加油和一定程度执行侦察监视任务的能力。目前不清楚MQ-25项目中到底发生了什么,但笔者觉得这有相当可能,是美国海军在为下一代载人隐身战机扫除威胁。

(中国AOPA:熊庆平)

中国AOPA科普部底图.jpg

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